WHITE DOGG

A PORTRAIT OF COLIN DE LAND


Colin de Land died of cancer at the age of 47, in March 2003. For a lot of people his name is one of many, for others it’s a religion. Some men live and die honored by the public, and there are others who live and die to be commemorated and loved only by those who belong to the first of the two categories. Colin de Land is one of these. His figure is related ineluctably to New York. His activity as an art dealer or, more precisely, his atypical way of directing a gallery – as an artist (the role he covered to all intents and purposes in the project John Dogg, the fictitious artist behind which Colin himself and Richard Prince used to hide) – put an indelible mark on the New York artistic scene of the 90s. And as Richard Prince says, in memory of Colin: “…you don’t go to American Fine Arts to see a show... you go to see Colin, in the back, that’s where the show is. You walk in, he’s on the phone, he’s got a John Deere baseball hat on, and he’s saying “yes” a lot ... and Peter Fend is in the corner making Xerox’s and Jack Pierson is working on the mailing list and John Waters walks in as himself.”
Creative, pulsing, eccentric, but at the same time able to run his activity at a high level and throughout a considerable period of time, he brought to light artists like Mark Dion, Peter Fend, Jack Pierson, Cady Noland, Andrea Fraser, Art Club 2000, practically unknown at that time. He urged some of them to become famous, like John Waters, who started to exhibit with de Land. He lived on their same level, saw many generations of artists pass by, he changed locations, life partners, but continued to be himself until the end, without ever refusing to expose himself.
His story looks like a Ken Russell film. He came to art almost by chance selling a Warhol for a neighbor who needed money to get some drugs. In 1984 he opened his own space, called Vox Populi, transformed later in American Fine Arts, changing locations several times throughout the years until he settled in Wooster Street. American Fine Arts, like many can confirm, was a gallery, as well as a place where you could have a drink, talk, use as a studio or simply shelter. Christian Nagel remembers de Land’s inimitable style: “…he was the only dealer in New York who didn’t fix a honeyed grin on his face in order to promote his wares in the language of an advertising agency. Whoever had the luck back then to hear de Land lecture on his slide carousel containing the art of those he represented knew that here spoke someone who understood this material and was emphatically advocating a personal standpoint. This standpoint – not commercial success – was his driving force.”
He had the looks of an actor; he dressed up in a simple and classy way. He was constantly emaciated and pale. He was a free pinch hitter in the art system. John Waters talks about Colin’s hidden side, subtly narcissist: “…Colin certainly had a “look.” For a man who spent almost nothing on clothes, he was a fashion leader who pretended to not know how influential he was in the style department. A cult gutter-couture icon, Colin knew how to use cast-off clothing as art-world armor, but would never be so vulgar as to admit that he spent the slightest effort in creating his image.”
He didn’t work in the underground scene, he worked in the art market, had his own collectors, participated in art fairs, and worked with museums. He was a contrasting figure as Jack Pierson remembers him, among all artists he was one of his dearest friends: “…I could imagine him as a filmmaker, but his inability to suffer fools gladly made it easier to be the boss of an art gallery and make the world around him like a film. It reminds me of how he was super competitive on the tennis court, which I found so shocking! There’s a certain point where you just want to keep the ball going, but he’d do whatever he needed to do to win that point--the whole time smoking on court. You know, you don’t smoke on the tennis court! Of course, he was doing it to be picturesque. And so it tricks you into thinking he doesn’t care. He was a study in contrasts.”

All the photos are taken from American Fine Arts by Colin de Land, published by powerHouse Books.


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Italian Version 

Colin de Land è morto di cancro a soli 47 anni, nel marzo del 2003. Per molti il suo nome è uno tra i tanti, ma per altri è quasi religione. Ci sono uomini che nascono e vivono tra gli onori del pubblico, e ce ne sono altri che nascono e vivono per essere ricordati ed amati solo da coloro che appartengono alla prima di queste due categorie. Colin de Land è uno di questi. La sua figura è legata in modo imprescindibile a New York. La sua attività di gallerista, o meglio il suo modo atipico di gestire una galleria – da artista (ruolo ricoperto a tutti gli effetti nel progetto John Dogg, artista fittizio dietro cui si nascondevano lo stesso Colin e Richard Prince) – sono un marchio indelebile nella scena artistica newyorkese degli anni ’90. Come dice Richard Prince, in un ricordo di Colin: “…non vai da American Fine Arts per vedere una mostra… ci vai per vedere Colin, nel retro, che è il vero show. Entri e lo trovi al telefono, con un cappello da baseball di John Deere in testa, che dice “sì” di continuo… e Peter Fend in un angolo a fare fotocopie, Jack Pierson che lavora alla mailing list, e John Waters che entra nella stanza interpretando se stesso.”
Creativo, pulsante, eccentrico, ma in grado di mandare avanti la sua attività ad alti livelli e per un periodo considerevole, ha portato alla ribalta artisti come Mark Dion, Peter Fend, Jack Pierson, Cady Noland, Andrea Fraser, Art Club 2000, allora praticamente sconosciuti. Alcuni li ha spinti a diventare famosi, come appunto John Waters, che ha cominciato a esporre proprio con de Land. Ha vissuto sul loro stesso piano, ha visto passare generazioni di artisti, ha cambiato spazi, compagnie, ma è rimasto fino alla fine se stesso, non rifiutando mai di esporsi. 
La storia sembra quella di un film di Ken Russell. Cominciò ad avere a che fare con l’arte quasi per caso, vendendo un Warhol per conto di un vicino di casa che aveva bisogno di soldi per la droga. Nel 1984 aprì il suo primo spazio, chiamato Vox Populi, poi trasformatosi in American Fine Arts, che nel corso degli anni ha cambiato diverse location fino a stabilirsi a Wooster Street. American Fine Arts, come molti ricordano, era allo stesso tempo una galleria, un posto dove andare a bere, parlare, uno studio o semplicemente un rifugio. Christian Nagel ricorda il suo stile inimitabile:
“…era l’unico gallerista di New York che non aveva stampato sul viso quel sorriso smielato che serve a promuovere la propria merce col linguaggio di un’agenzia pubblicitaria. Chiunque abbia avuto la fortuna di ascoltare le spiegazioni di de Land sul suo carosello di diapositive, che conteneva l’arte di coloro che lui rappresentava, sa che a parlare era qualcuno che aveva capito quel materiale e che voleva chiaramente sostenere un proprio punto di vista. E proprio questo punto di vista era la sua forza, non il successo commerciale.”
Aveva un fisico da attore, si vestiva in modo semplice e con classe. Era perennemente emaciato e pallido. Era un battitore libero all’interno del sistema dell’arte. John Waters racconta il suo lato nascosto, sottilmente naricisista:
“…Colin aveva sicuramente un “look”. Per un uomo che spendeva quasi niente in vestiti, era un fashion leader che faceva finta di non sapere quanto fosse influente nel settore dello stile. Icona di culto della couture di strada, Colin conosceva il modo in cui usare il vestiario degli emarginati come armatura per affrontare il mondo dell’arte, ma non sarebbe mai stato così volgare da ammettere di aver fatto il minimo sforzo per creare la sua immagine.”
Non lavorava nell’underground, ma nel mercato, aveva i suoi collezionisti, partecipava alle fiere, lavorava con i musei. Era una figura contrastante, così come la ricorda Jack Pierson, che tra gli artisti fu uno dei suoi più cari amici:
“…Avrei potuto immaginarlo come un cineasta: ma la sua insofferenza gli ha reso più facile diventare il direttore di una galleria d’arte, e trasformare il mondo intorno a lui in un film; ricordo che era ipercompetitivo a tennis, cosa che io trovavo scioccante. Insomma, a un certo punto del gioco uno vuole solo tenere la palla in campo, ma lui faceva di tutto per vincere il punto – e il tutto mentre fumava ininterrottamente, sul campo. Ovviamente, lo faceva per sembrare pittoresco. Così che pensassi che non gli importava nulla. Era un insieme di contrasti.”


All the photos are taken from American Fine Arts by Colin de Land, published by powerHouse Books.

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